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En un artículo publicado en la revista eLife, un grupo de trabajo compuesto por investigadores de las universidades de Perugia, Roma, Florencia, Pisa y Dar es Salaam (Tanzania) describió un descubrimiento extraordinario, realizado en Tanzania, en el famoso sitio de Laetoli. Junto a las famosas huellas, descubiertas en los años setenta por Mary Leakey, se han encontrado otros rastros, impresos por la misma especie, a saber, Australopithecus afarensis, a la que también pertenece la famosa Lucy.

Es un paso muy importante en la selva de los antepasados ​​humanos: "Estas son huellas atribuibles a dos nuevos individuos, que como otros caminaron sobre un lecho de ceniza volcánica húmeda, antes de que fuera cubierta por otra erupción", dice Marco Cherin., del Departamento de Física y Geología de la Universidad de Perugia, entre los autores del trabajo.

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Alto y delgado. Las huellas son muy particulares porque, en comparación con las de la otra caminata, son mucho más grandes: "Para una de las dos personas, las huellas corresponden a un zapato de los 43 …", dice Cherin, y sugieren que este australopiteco podría tener dimensiones muy grandes. superior a otros en el grupo: los investigadores piensan que podría ser un macho, que en casi todos los mamíferos son más grandes que las hembras. Este individuo era, por el momento, muy alto, porque alcanzó 1, 65 metros: para hacer una comparación, Lucy tenía poco más de un metro de altura.

Aunque era muy alto, no podía pesar mucho más de 48 libras y, por lo tanto, era bastante delgado. "Era mucho más alto que las especies posteriores, y su altura era comparable a las especies más derivadas del género Homo", continúa Cherin.

Pesos y medidas. La estatura y la masa del "caminante" se han estimado en función de la relación entre el tamaño del pie y las del cuerpo, con un ajuste debido al hecho de que las proporciones de las partes del cuerpo en nuestra especie no son iguales a las de Australopithecus afarensis .

Image El análisis de la caminata, tanto el descubrimiento nuevo como el menos reciente, sugiere que el grupo estaba formado por un hombre adulto, tres mujeres y uno pequeño | Raffaello Pellizzon

Familia particular. ¿Qué sugieren estas medidas? "En primer lugar, la hipótesis de que la estatura ha crecido paralela al tamaño del cerebro en la evolución humana no es válida", continúa Cherin. La estatura ya era casi "del homo" a pesar de que el cerebro de esta especie de australopitecinas no excedía los 500 centímetros cúbicos.

Pero hay otra conclusión más interesante para sacar. La relación entre el tamaño del macho y la hembra, con el primero mucho más alto que el segundo, es típica de las especies en las que los machos están al mando de un harén.

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Descubrimientos inesperados. Una estructura social característica de especies como el gorila, en la que el macho dominante vive con las hembras y sus hijos. "Con todas las reservas", continúa Cherin, "nuestros datos sugieren que Australopithecus afarensis puede haber formado grupos sociales similares al gorila". Los otros individuos que dejaron sus huellas podrían ser mujeres jóvenes o adultas, "pero su peso, que hemos reconstruido, cae dentro del de las mujeres", concluye el investigador.

Si se trata de mujeres y el más alto es un hombre (técnicamente se define S1, pero familiarmente se llama Chewie, el apodo de Chewbacca, el gigantesco compañero wookie de aventuras de Han Solo, en Star Wars), entonces la estructura social es realmente comparable a la de los gorilas actuales. "Será mucho más divertido cavar el resto del sitio para descubrir otras huellas, porque quizás podríamos probar que estamos equivocados", concluye Cherin.